questi sono i “missili” che stanno rivoluzionando la medicina del XXI secolo

Cosa hanno in comune le ultime promesse contro il lupus e l’Alzheimer, i farmaci per le infezioni virali come la bronchiolite e il SARS-CoV-2 e le terapie che hanno cambiato la prognosi di tumori come il melanoma? Sono tutti anticorpi monoclonali e nessuno esisterebbe senza l’altruismo dei creatori di questa tecnologia..

“La medicina del 21° secolo non può essere compresa senza anticorpi monoclonali”. È così schietto che mostra Marcos López Hoyos, Presidente della Società Spagnola di Immunologia, SEI. A prima vista, la relazione con il sistema immunitario del lupus, delle infezioni e persino del cancro può essere compresa, ma potrebbe essere un po’ più difficile discernere come potrebbero funzionare contro la demenza, come ha dimostrato il lecanemab questa settimana dopo aver reso noti i suoi risultati nell’Alzheimer, ma anche contro l’osteoporosi o l’emicrania.

“La risposta immunitaria, cioè l’infiammazione, è presente in tutte le patologie e colpisce tutti gli organi”, spiega anche il capo del servizio di immunologia dell’ospedale universitario Marqués de Valdecilla, a Santander. Egli annota con orgoglio: “L’immunologia è l’esempio più chiaro, in biologia, di globalizzazionee ogni volta ne conosciamo meglio i meccanismi”.

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Pertanto, questi anticorpi sintetizzati in laboratorio (monoclonale significa che è diretto a un singolo bersaglio) sono in grado di mediare la risposta immunitaria ma anche di bloccare determinate cellule per impedire loro di svolgere una funzione specifica. Da qui il motivo del suo successo: “Sono proiettili, missili molto ben mirati“.

Ecco perché vengono utilizzati anche per la diagnosi, per rilevare proteine ​​molto specifiche all’interno del corpo che forniscono informazioni agli operatori sanitari su quali farmaci verranno utilizzati per trattare una condizione specifica.

Senza scopo di lucro

Sebbene non sia stato fino alla fine degli anni ’90 che hanno cominciato a proliferare, la storia degli anticorpi monoclonali risale alla seconda metà degli anni ’70, anni che segneranno la medicina del XXI secolo: è allora che le possibilità della genetica cominciano a rivelarsi loro stessi. e ideare i primi farmaci biologici.

Il chimico argentino Cesare Milsteinfuggito dal suo Paese negli anni ’60 a causa della dittatura militare, aveva incontrato il giovane tedesco Giorgio Kohler e, impressionato dal suo talento, lo ingaggiò per lavorare nel suo laboratorio di biologia molecolare all’Università di Cambridge, nel Regno Unito.

Con fatica e ingegno sono riusciti a unire una cellula B, che produce anticorpi, con un’altra di un mieloma, un cancro plasmacellulare. La particolarità delle cellule tumorali, che possono moltiplicarsi all’infinito, e la specificità degli anticorpi prodotti dalla cellula B (il cui handicap principale è quello di essere finita) insieme hanno generato infinite possibilità.

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Milstein e Kohler sarebbero stati riconosciuti, insieme al danese Niels K.Jernecon il Premio Nobel per la Medicina nel 1984. Decisero di non brevettare la loro scoperta –altre versioni dicono che fu l’ufficio brevetti a smentirla per non aver visto un’immediata applicazione– e, in questo modo, la ricerca su tutti i tipi di anticorpi poté proliferare monoclonale.

Il primo di questi è apparso nel 1986, muromonab, indicato per prevenire il rigetto nei trapianti di organi solidi. Ci sono voluti più di un decennio prima che arrivassero coloro che avrebbero cambiato il corso delle malattie: rituximab nel linfoma, trastuzumab nel carcinoma mammario e infliximab nella malattia infiammatoria intestinale.

All’inizio del 21° secolo, il mercato degli anticorpi monoclonali cresceva a due cifre, con un fatturato di 5,4 miliardi di dollari. Prima della fine del decennio erano vicini a quadruplicare quella cifra. Nel 2018, i farmaci biologici (la stragrande maggioranza dei quali sono anticorpi monoclonali) rappresentavano già oltre la metà delle vendite totali di farmaci. Nel 2021, cinque dei dieci farmaci che generano maggiori entrate erano di questo tiposecondo la consulenza specializzata Evaluate Pharma.

Perché, mentre hanno beneficiato della tecnologia non proprietaria, gli anticorpi monoclonali sono farmaci costosi. “Sono costosi per tutto lo sviluppo delle conoscenze e degli studi clinici che ci sono dietro”, afferma Marcos López Hoyos. E sebbene molti di loro dispongano già di biosimilari (versioni che altri laboratori realizzano dopo il rilascio del brevetto per un farmaco specifico), il loro prezzo rimane di centinaia o migliaia di euro.

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Tuttavia, ci sono patologie che rappresentano quasi tutti i trattamenti disponibili. “Nell’artrite reumatoide non arriva al 100% ma è un numero molto alto, ed è stato dimostrato che la sua somministrazione precoce migliora notevolmente la prognosi di questi pazienti”, commenta l’immunologo.

Rodrigo Sanchez-Bayonaun oncologo dell’Hospital Universitario 12 de Octubre, stima che i malati di cancro che possono trarre vantaggio dal trattamento con anticorpi monoclonali a un certo punto della loro malattia rappresentino tra il 25 e il 30% del totale.

“Hanno determinato un cambiamento di paradigma nel modo in cui trattiamo il cancro. La chemioterapia è un trattamento efficace ma molto poco selettivo in termini di sapere che non esistono due tumori uguali, eppure la chemioterapia è uguale per tutti”.

Invece, questi farmaci sono in grado di riconoscere quali tumori esprimono determinate proteine ​​e di attaccarle. Alcuni farmaci recenti combinano l’effetto distruttivo della chemioterapia e la specificità degli anticorpi monoclonali in terapie altamente efficaci.

una dimensione gigantesca

Sánchez-Bayona, che è anche segretario scientifico della Società Spagnola di Oncologia Medica, ritiene che ci siano ancora passi da fare per identificare meglio quali pazienti possono beneficiare di questi trattamenti, migliorare il loro profilo di effetti collaterali e, soprattutto, “integrare questi farmaci, che di solito hanno un costo elevato, in modo sostenibile per il sistema, è l’altra tossicità, a volte chiamata tossicità finanziaria”.

Il farmaceutico Pietà Lopezmembro del gruppo delle malattie immunomediate della Società Spagnola di Farmacia Ospedaliera, aggiunge un’informazione che aiuta a comprendere la complessità di questi farmaci: un anticorpo monoclonale è 10.000 volte più grande di una molecola di un prodotto sviluppato per sintesi chimica, come l’aspirina.

Apre anche la complessità di questi farmaci a un altro campo: la via di somministrazione. In generale, sono sempre stati per via endovenosa – “non li prenderemo mai per via orale” – che costringeva il paziente a recarsi di tanto in tanto al day hospital per farselo somministrare.

Ma ora stanno emergendo forme intramuscolari e anche sottocutanee, con penne preriempite monouso. “Il paziente deve imparare a gestire questi farmaci anche se non sono informati in materia”, riconosce.

La sua complessità e, non lo nega, il suo prezzo, sta imponendo anche un cambiamento nel modo di misurare i risultati dei farmaci. Oggi il processo di immissione di un farmaco di questo tipo nella sanità pubblica è più complicato perché l’Amministrazione deve assicurarsi che funzioni per il paziente a cui viene somministrato. Se non funziona, l’azienda farmaceutica non verrà pagata a prezzo intero.

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